Asteroiden aus Schutt: Können Atombomben die Erde vor ihnen schützen?

Große Asteroiden sind eine potenziell tödliche Bedrohung für das Leben auf der Erde, wie der 15 Kilometer breite Asteroid Chicxulub beweist, der die Dinosaurier auslöschte. Die amerikanische Raumfahrtbehörde Nasa untersucht deshalb unter anderem, wie sich solche Planetenkiller abdrängen lassen, nachdem sie auf Kollisionskurs mit unserem Planeten sind. Erst im vergangenen Oktober gelang der NASA mit der Dart-Mission (Double Asteroid Redirection Test) ein Erfolg: Eine kleine Raumsonde stürzte in den Asteroiden Didymos und veränderte dadurch seine Flugbahn.

Doch diese Methode würde vermutlich nicht bei allen Asteroiden funktionieren, argumentiert eine neue Studie australischer Wissenschaftler im renommierten Fachblatt PNAS. Das Team um Fred Jourdan von der Curtin University in Perth untersuchte Proben des Asteroiden Itokawa. Aufgrund ihrer Ergebnisse gehen die Wissenschaftler davon aus, dass die Flugbahn eines Körpers wie Itokawa kaum durch einen Aufprall beeinflusst werden könnte. Nur eine in seiner Umgebung detonierende Atombombe könnte ihn daher ablenken.

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Trümmer-Asteroiden sind massive Weltraumpolster, die Einschläge leicht absorbieren

Der Asteroid Itokawa ist etwa 500 Meter lang und kreuzt auf seiner elliptischen Umlaufbahn um die Sonne auch die Umlaufbahnen von Erde und Mars. Die japanische Raumsonde Hayabusa-1 besuchte 2005 Itokawa, nahm Proben und kehrte schließlich 2010 zur Erde zurück. Die australischen Forscher haben nun drei winzige Staubkörner von der Oberfläche auf Anzeichen vergangener Kollisionen und ihr Alter analysiert.

Sie fanden mehrere wichtige Merkmale: „Im Gegensatz zu monolithischen Asteroiden ist Itokawa kein einzelner Felsen, sondern gehört zur Familie der Trümmer“, sagt Fred Jourdan. Das heißt, es besteht aus losen Felsen und Steinen, mit viel Leerraum dazwischen. Und diese leeren Räume innerhalb der Masse können die Energie von Stößen leicht absorbieren. „Kurz gesagt, Itokawa ist ein riesiges Weltraumkissen, das sehr schwer zu zerstören ist“, sagt Jourdan.

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So alt wie das Sonnensystem: Itokawa vermutet eine hohe Stabilität von Trümmer-Asteroiden

Darauf deutet auch das Alter des Gesteins hin. Der Asteroid entstand durch eine Kollision vor etwa 4,2 Milliarden Jahren, kurz nach der Entstehung des Sonnensystems. Das wiederum zeigt den Wissenschaftlern zufolge, dass solche Schuttasteroiden sehr widerstandsfähig sind. Im Gegensatz dazu hätten monolithische Asteroiden wie der Itokawa-Mutterkörper im Asteroidengürtel nur eine durchschnittliche Lebensdauer von einigen hunderttausend Jahren.

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Aber wenn Asteroidentrümmer so lange halten können, dann ist Co-Autor Nick Timms der Meinung, dass es wahrscheinlich auch viel mehr davon im Asteroidengürtel gibt als bisher angenommen. „Das erhöht die Wahrscheinlichkeit, dass ein Asteroid, der auf die Erde zurast, ein solcher Trümmer-Asteroid ist“, sagt Timms.

Eine Atombombe könnte den Asteroiden ablenken, ohne ihn zu zerstören

In diesem Fall wären andere Gegenmaßnahmen als beim Dartsport erprobt erforderlich. „Wenn ein Asteroid zu spät entdeckt wird, um ihn mit einem kinetischen Einschlag auszuschalten, könnte man aggressiver vorgehen und ihn mit der Schockwelle einer nahe gelegenen Atombombe wegstoßen“, schlägt Timms vor. Wenn die Explosion weit genug entfernt passiert, könnte der gesamte Asteroid intakt bleiben, hoffen die Forscher.

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