Forscher knacken Rätsel um Knochen der Gefallenen

Jahrhundertelang gab es fast keine Spur von den 20.000 Menschen, die in der Schlacht von Waterloo starben. Jetzt ist klar: Seine Knochen wurden zur Zuckergewinnung gemahlen.

Für diejenigen, die bei Waterloo gefallen sind, wird das Versprechen eines “süßen Todes für das Land” auf listige Weise erfüllt. Nachdem der französische Eroberer Napoleon Bonaparte im Juni 1815 seine letzte Schlacht gegen die britischen und preußischen Armeen verloren hatte, lagen mehr als 20.000 Soldaten und ihre Pferde tot auf den Feldern südlich von Brüssel. Ihre letzte Ruhestätte fanden die Toten jedoch nicht auf Friedhöfen, sondern in den Fabriken der aufstrebenden europäischen Zuckerindustrie.

Waterloo Bone Shop

Es wurde lange angenommen, dass die Waterloo-Knochen in den 1820er Jahren ausgegraben, nach England transportiert, zu Knochenmehl verarbeitet und als Dünger auf Feldern ausgebracht wurden. Nun hat ein Team aus drei Historikern entscheidende Hinweise auf die Wahrheit gefunden, wie die „Frankfurter Allgemeine Zeitung“ (FAZ) berichtet. Er hat einen Untersuchungsbericht, den Bernard Wilkin, Robin Schäfer und Tony Pollard am Donnerstag liefern wollen. Demnach begann das Geschäft mit den Toten von Waterloo etwa 20 Jahre nach der Schlacht.

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Seit 1834 haben die Stadtarchive von Braine-l’Alleud und Plancenoit die illegale Exhumierung von Knochen in Massengräbern dokumentiert, berichtet Wilkin, ein Belgier, dessen Vorfahren Bauern in der Gegend waren. Der Bürgermeister von Braine-l’Alleud wies in der Mitteilung darauf hin, dass die Störung der Totenruhe «mit einer Freiheitsstrafe von drei Monaten bis zu einem Jahr und einer Busse von zehn bis 200 Franken geahndet wird». Geholfen hat es aber nicht, wie weitere Erkenntnisse der Forscher zeigen.

Zuckerrüben ersetzen Kartoffeln und Getreide

So zitieren die Forscher einen am 23. August 1835 in L’Indépendant veröffentlichten Artikel, in dem es heißt, dass einer Gruppe von Industriellen die Erlaubnis erteilt wurde, das Schlachtfeld auszuheben, um „die Knochen tapferer Männer zu entdecken, die auf dem Schlachtfeld starben. Um sie zu entfernen der Knochen für Holzkohle.” Bereits 1830 schrieb der deutsche Geologe Karl von Leonhard über seinen Besuch auf dem Gut La Haye Sainte, das 400 deutsche Soldaten während der Schlacht verteidigt hatten.

Nun fand von Leonhard „mächtige Haufen von Pferdeknochen“ und „tiefe Gräben voller Menschen und Tiere“. Einer der Arbeiter lobte besonders die „Knochen von Kartengrenadieren“, weil sie „so viel wiegen wie die von Pferden“, schrieb von Leonhard.

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Tatsächlich hätten lokale Honoratioren kein Interesse daran gehabt, das Geschäft zu stoppen, schreiben die Forscher: Aus mindestens 1,7 Millionen Kilogramm Knochen am Boden könne ein „kleines Vermögen“ gemacht werden. Denn um 1833 begann der Aufstieg der Zuckerindustrie in Belgien und dem Rest Europas. Infolgedessen verdrängten Zuckerrüben Kartoffeln und Getreide von den Feldern, insbesondere in der Region Waterloo. Für den Anbau von Rüben mussten die Landwirte den Boden jedoch tiefer pflügen als für andere Feldfrüchte. Dabei seien sie unweigerlich auf menschliche Überreste und Massengräber gestoßen, erklären die Forscher.

“Entdeckung ist sehr wichtig”

Nicht nur in Belgien begehrten die aufstrebenden Zuckerfabriken Menschen- und Tierknochen. Zu Holzkohle gemahlen, sollte das organische Material den Zucker filtern und ihn farblos machen. Ein moderner Politiker schätzte die Notwendigkeit des Kochens für etwa ein Drittel des produzierten Zuckers. Ein weiteres Zeichen für ein profitables Geschäft ist die Erleichterung des Außenhandels mit Tierknochen, die 1834 vom belgischen Parlament beschlossen wurde.

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Unter Historikern dürften die Erkenntnisse von Wilkin, Schäfer und Pollard Begeisterung hervorrufen. „Die Entdeckung ist sehr wichtig, weil sie unsere bisherigen Informationen komplett verändert“, sagte der französische Historiker und Napoleon-Experte David Chanteranne der FAZ. Es war ein Skandal, den das Trio aufdeckte. Die Autoren selbst sind in ihrer Einschätzung der Zeit bescheiden: Schließlich ging es den Menschen darum, mit dem Knochengeschäft ihren Alltag zu verbessern. Vor allem beim Belgier Bernard Wilkin überwiegt die Freude am Lösen des Rätsels.

Wilkin sagte der Zeitung, er selbst könne nicht glauben, was sie gefunden hätten: „Eine Antwort auf eine offene Frage der letzten 200 Jahre.“ Dies war möglich, weil viele seiner Primärquellen zuvor anderen Forschern nicht zugänglich waren. Gemeindearchive befinden sich beispielsweise in keiner digitalen Datenbank. Wer nicht wie er im belgischen Nationalarchiv arbeitete, hätte praktisch keine Chance gehabt, die Berichte zu entdecken. Außerdem müssen Sie ein paar Sprachen sprechen, um alle Hinweise zu verstehen, sagt Wilkin.

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