Kann ein globales Abkommen die Plastikflut stoppen?

2018 durchlief die Kunststoffindustrie einen tiefgreifenden Wandel: China führte sein National Sword-Programm ein und verbot den Import der meisten Kunststoffabfälle. Seit 1992 hat das Land 45 Prozent des weltweiten Plastikmülls absorbiert. Das ist schon vorbei. Über Nacht wurde der weltweite Plastikverkehr neu organisiert, indem die Endabfallorte nach Malaysia, Vietnam, Thailand, Indonesien und Indien verlegt wurden. Die Covid-19-Pandemie und der Krieg in der Ukraine haben die Produktion und den Transport von Kunststoffen weiter erschwert. Und Länder, die plötzlich mit Plastikmüll überschwemmt werden, weil sie nicht über die Möglichkeiten verfügen, ihn zu verarbeiten, führen oft Verbote ein, deren Durchsetzung fraglich bleibt.

Der illegale Handel mit Plastik nimmt zu

Vor dem Hintergrund dieser Lücke spielt laut der internationalen Strafverfolgungsbehörde Interpol die organisierte Kriminalität eine zunehmende Rolle beim Handel mit illegalem Plastikmüll. Das macht das Sammeln von Daten noch komplizierter. Plastik wird falsch deklariert, versteckt oder umständlich versendet, sodass es nicht registriert werden kann. Auf diese Weise wird das ohnehin schon erhebliche CO2-Der Fußabdruck von Plastik hat um ein Vielfaches zugenommen.

Um dieser Flut entgegenzuwirken, wurde 2019 das Basler Übereinkommen über die Kontrolle der grenzüberschreitenden Verbringung gefährlicher Abfälle und ihrer Entsorgung (kurz Basler Konvention) konsolidiert. Demnach gilt Plastik als gefährlicher Abfall, der nachverfolgt und dokumentiert werden muss. Eine Schwäche des Abkommens ist, dass die Vereinigten Staaten mit ihren riesigen Mengen an Plastikmüll nicht zu den Unterzeichnern gehören. Innerhalb der Staatsgrenzen stuft die US-Umweltschutzbehörde Kunststoff als festen Siedlungsabfall und nicht als gefährliches Material ein, sodass eine minimale Nachverfolgung erforderlich ist. Es gibt jedoch Bestrebungen, Kunststoffe als giftig einzustufen, in Anlehnung an die Basler Konvention und Länder wie Kanada, die dies letztes Jahr geändert haben. Bauabfall aus Kunststoff wird ebenfalls nicht in die Bilanzierung einbezogen.

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Bei aller Unklarheit füllen lokale Aktivisten manchmal die Datenlücken. Dazu gehört zum Beispiel die Person, die entdeckte, dass eine Papiersendung, die in einem Hafen in Ost-Java, Indonesien, ankommen sollte, tatsächlich mit Plastik durchzogen war. Dies ist nur eines von vielen Beispielen, die bei einer Presseveranstaltung im Juni angesprochen wurden, bei der das gemeinnützige Basler Aktionsnetzwerk (BAN) seinen Bericht über das erste Jahr seit der Verschärfung des Basler Abkommens vorstellte. Die Plastik- und Giftstoffaufsichtsbehörde von Seattle zog ein düsteres Fazit. BAN-Gründer und CEO Jim Puckett berichtete, dass sich einige Länder weigerten, die neuen Regeln umzusetzen oder durchzusetzen. Die Verstöße, sagte er, „bedrohen die Integrität des Abkommens“.

„In Afrika gibt es bereits einen regelrechten Plastik-Tsunami“Leslie Adogame, Geschäftsführerin einer nigerianischen Denkfabrik

Die falsch deklarierte Lieferung nach Indonesien war nur ein Hinweis auf die Plastikflut, die das Land heimsucht. Die Menge an Plastikmüll, die der Inselstaat importiert, hat sich 2021 im Vergleich zu 2020 mehr als verdoppelt. Südostasien ist nur eine von vielen Regionen, die im Plastikmüll ertrinken, was das globale Ungleichgewicht der Umweltverschmutzung noch verstärkt. Dies gilt für den gesamten Lebenszyklus von Kunststoffen – von der Öl- und Gasförderung über die Standortwahl für Fabriken bis hin zur Abfallwirtschaft. „In Afrika gibt es bereits einen regelrechten Plastik-Tsunami“, sagt Leslie Adogame, Geschäftsführerin des Think Tanks „Sustainable Research and Action for Environmental Development Nigeria“ in der Metropole Lagos.

Die Länder, die Kunststoffabfälle erhalten, sind in der Regel nicht diejenigen, in denen der Kunststoff hergestellt oder verwendet wurde. Und viele Länder am Ende der Kunststoffrecyclingkette haben nicht die Kapazitäten, Zollbeamte auszubilden oder moderne Recyclinganlagen zu bauen. So „wird Afrika zur Müllhalde“, sagt Adogame. Ähnliche Geschichten über den sogenannten Müllkolonialismus kommen aus Südostasien und Lateinamerika. All dies führt zu Unsicherheit darüber, wo Kunststoffe letztendlich landen.

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Diese Einschränkungen sind auch in der Datenerhebung sichtbar. Laut Alexander Turra verfügt Brasilien beispielsweise nur über einen Bruchteil der US-Ressourcen zur Kontrolle der Ozeane. Aber anstatt zu versuchen, alles im Detail zu messen, empfiehlt er, Leute darin zu schulen, vereinfachte Daten zu sammeln. Ist der Strand sauber, stark verschmutzt oder irgendwo dazwischen? Dieser Detaillierungsgrad ist bereits ausreichend.

Den Daten auf der Spur

Andere Experten stimmen zu: Angesichts der Verschärfung der Plastikverschmutzungskrise und der laufenden Bemühungen, Wissenslücken zu schließen, ist es wichtig, sich auf einige Schlüsselbereiche zu konzentrieren. „Es ist auf jeden Fall notwendig, Prioritäten zu setzen“, sagt Margret Spring. „Dazu müssen wir die größten Verschmutzungspunkte identifizieren.“

Gleichzeitig eröffnen technologische Entwicklungen neue Möglichkeiten der Datenerfassung. Dazu gehören zum Beispiel GPS-Tracker in Containerschiffen, die Plastikmüll transportieren, erklärt Jim Puckett. „So kann der Müll wirklich lückenlos nachverfolgt werden“, sagt er. “Das ist die Zukunft.” Eine solche Nachverfolgung kann dabei helfen, Verstöße gegen Kunststoffabfälle zu überwachen und das Wissen der Forscher darüber zu verbessern, wie sich Kunststoffe auf der ganzen Welt bewegen.

Ein internationales Team, das von Frauen geleitet und teilweise von der National Geographic Society finanziert wurde, etikettierte 500-ml-PET-Flaschen mit Satelliten-Tags und versenkte sie im Ganges. Das Projekt wird 40 Standorte in ländlichen und städtischen Gebieten entlang des Flusses sowohl vor als auch nach Monsunregen untersuchen. Probennahmen ergaben, dass drei Viertel des vom Regen flussabwärts gespülten Abfalls aus Plastik bestand. Das Team und andere Forscher ließen mit Sensoren versehene Flaschen im Gangesdelta fallen und beobachteten drei Monate lang, wie sie mehr als 2.800 Kilometer entlang der indischen Küste zurücklegten. Im offenen Ozean helfen GPS-Tracker dabei, die geschätzten 50 Millionen Kilogramm an Fanggeräten zu lokalisieren, die jedes Jahr aufgegeben, verloren oder weggeworfen werden. Auch dieser Abfall taucht nicht in der Bilanz der Plastikverschmutzung auf.

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Andere Daten stammen von Sensoren auf Satelliten, Flugzeugen, Drohnen oder Schiffen. Beispielsweise verwenden Forscher die Copernicus Sentinel-2-Satelliten der Europäischen Union, um Meeresmüll zu lokalisieren, der sich auf der Meeresoberfläche ansammelt. Der Einsatz von Satellitenbildern und maschinellem Lernen zur Unterstützung solcher Ozeanexpeditionen steckt noch in den Kinderschuhen.

Forscher auf der ganzen Welt hoffen, dass die Dynamik, die sich rund um das globale Kunststoffabkommen entwickelt hat, dazu beitragen wird, die unterschiedlichen Informationen zu einem kohärenten Bild zusammenzufügen, das dann zu einem Schlagwort für die Politik werden kann. Sie hoffen auch, dass die Rechtsprechung flexibel bleibt für neue Erkenntnisse zu Kunststoffen.

„Vieles davon verstehen wir bereits. Die Regierungen der Welt müssen Prioritäten setzen und die Industrie muss bereit sein für Veränderungen“, sagt Chelsea Rochman. „Wir müssen nur schauen, wo der Klimawandel ist, was die Daten sind und welche Katastrophen auf der ganzen Welt passieren, weil wir nicht schnell genug handeln“, sagt sie. “Ich möchte auch nicht, dass uns das mit Plastik passiert.”

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